深海洞穴中的秘密(一)

海中奇石

一块在深海下生长了20万年的岩石。在漫长的成岩过程中,它不仅经历了温度的高低变动、海面的升降变化,还目睹了旧石器时代尼安德特人的出现与消失,以及人类文明的进步和衰落。两次冰河期过去了,这块笋状岩石自始至终静静地呆在洞里,默默地注视着世间的沧桑巨变。直到意大利地质学家安托尼奥里把它搬到实验室,这一切才宣告结束。

在罗马的实验室里,安托尼奥里和他的合作者法国人巴德把石笋一劈两半,想看个究竟。出乎他意料的是,岩石横断面上竟“烙”下了20万年来因海面升升落落而形成的完整无缺的岩层纹理变化!这么漫长的时间,足可以包括最近的两个冰期。

距今200万年前,地球开始进入大冰川期,这就是第四纪冰川活动期,因为气候冷暖、干湿交替出现,这次大冰川期又由交替出现的亚冰期和亚间冰期组成。亚冰期通常可分为5次,最近的两次亚冰期距今约在20万-30万年前。随着冰期和间冰期的出现,海面有相应的降和升。科学家预言,从现在开始的几百年间,海面将上升2米或更多,这会造成沿海陆地被淹,人们因此流离失所。因此通过研究过去的气候变化来预测将来可能面临的危机,就是十分必要的,而石笋恰恰能为这方面的研究提供帮助。

安托尼奥里的发现纯属偶然。他在从事地球气候变迁研究工作之外,还热衷于潜水运动。1991年,他在位于意大利西海岸距罗马北部100公里外的小岛附近30米深的海面下,意外地找到了一系列迷宫般的洞穴,这些水下洞穴此前从未在地图上标注过。

他潜入洞中,看到洞底生长着大群的灰色石笋,马上意识到这里肯定曾经暴露于海平面以上。因为洞底的石笋是碳酸盐类岩石受水溶蚀以后滴在地面,经长年累月沉淀、堆积而长成的。安托尼奥里虽然想到了石笋中可能有一些关于过去海面变动的线索,却无法寻找到它们。8年后,他把发现水下洞穴的事告诉了巴德--一位研究岩石年龄的专家。巴德自信能解读岩石的秘密,于是他们计划再采些石笋样本回来。

把深海下的岩石搬上地面并非易事。安托尼奥里的工具是一把钢锯。他面临的最大问题,是洞壁上覆盖着的一层厚厚的淤泥。他开始锯石笋的根基,一分钟后,弥漫的泥浆就把他包围,甚至把手放在眼前也看不见,但他没有放弃努力。终于,一块30厘米长的石笋跟洞底分开,接着又被他拖上水面。

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